屈原,是春秋时期楚怀王的大臣。后屈原遭馋去职,公元前278年,秦军攻破楚国京都。屈原眼看自己的祖国被侵略,但是始终不忍舍弃自己的祖国,于五月五日抱石投汨罗江身死。楚国百姓纷纷涌到汨罗江边去投饭团去祭奠屈原。
伍子胥,楚国人,父兄均为楚王所杀,后奔向吴国,却被谗言所害。子胥本死前说:“我死后,将我眼睛挖出悬挂在吴京之东门上,以看越国军队入城灭吴”,便自刎而死,吴王夫差闻言大怒,令取子胥之尸体于五月五日投入大江,因此相传端午节亦为纪念伍子胥之日。
曹娥是东汉上虞人,父亲溺于江中,数日不见尸体,当时孝女曹娥年仅十四岁,昼夜沿江号哭。过了十七天,在五月五日也投江,五日后抱出父尸。就此传为神话,继而相传至县府知事,令度尚为之立碑,让他的弟子邯郸淳作诔辞颂扬。
长江中下游广大地区,在新石器时代,有一种几何印纹陶为特征的文化遗存。该遗存的族属,据专家推断是一个崇拜龙的图腾的部族----史称百越族。直到秦汉时代尚有百越人,端午节就是他们创立用于祭祖的节日。